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数学“幽灵”的传奇一生

时间:2017-07-28 23:40来源:网络整理 作者:采集侠 点击:

  

  诺贝尔经济学奖得主、博弈大师、电影《美丽心灵》的原型—美国数学家约翰·纳什和妻子艾丽西亚,于5月24日遭遇车祸,不幸身亡,享年86岁和82岁。

  噩耗传来,各界哀悼声不断。“约翰的卓越成就鼓舞了几代数学家、经济学家和科学家。”普林斯顿大学校长伊斯格鲁布向杰出校友致敬,“他与艾丽西亚的故事感动了数百万读者和观众,他们惊叹于夫妇二人面对艰巨挑战的勇气。”

  “了不起的伴侣!两个美丽的头脑,两颗美丽的心灵。”《美丽心灵》中纳什的扮演者罗素在推特上写道。纳什的死讯让他感到“震惊”。

  天才横空出世

  1928年,小纳什出生。父亲是电气工程师;母亲来自富裕家庭,受过良好教育。父母兢兢业业工作,一心追求优越生活。

  苍天不负有心人。多年苦心经营,纳什家欣欣向荣:丰厚的银行存款、高级汽车、佣人、乡村俱乐部会员证、高级服装……当然,还有一双漂亮的儿女。

  老纳什和孩子说起话来,总是把他们当做成年人看待。“他从来没有给小纳什一本涂色图册,而是给他许多科普书籍。”邻居回忆。

  聪明的纳什,12岁去看马戏团表演。一个男人坐在电椅上,两手各握一把剑,火花迸射飞舞。此人挑衅地问台下有没有人敢一试。小纳什走上前去,夺过了两把剑,表演了同样的把戏。“你究竟是怎么做到的?”惊呆了的台下孩子发问。“这没什么了不起。”纳什平静地回答,“静电。”

  小纳什格外早慧,4岁学会了读书写字。他手不释卷,会下棋,能用口哨吹出巴赫的所有曲子,却一直离群索居。

  他生活在自己的小世界里。在那里,高智商使他可以远距离、居高临下地观察其他人。整个高中时代,人们都在抱怨,说他在课堂上“大放厥词”,甚至“垄断了班级的讨论”。

  青年时代,纳什在事业上一帆风顺。中学毕业,拿到西屋科学竞赛十强奖学金,进入一流学府卡内基·梅隆大学主攻数学,后又在普林斯顿大学深造获得博士学位。

  他在申请数学博士项目时,推荐信里只写了一句话:“此人是天才。”博士一毕业,纳什就开始在麻省理工学院拿下教职。“这样年轻而又才华横溢的教授”,令学生敬畏有加,对他的智慧难以置信。

  “纳什均衡”理论

  在普林斯顿大学读书期间,纳什开始接触“博弈论”。他选择了“一个完全不同的角度”,考察经济学中最为古老的难题—讨价还价问题,最终提出了完全出人意料的答案。

  1950年,纳什的研究成果“非合作博弈”在美国全国科学院每月公报上发表,仅有27页的博士论文引发轰动。这就是后来广泛出现在经济学教科书上、并以纳什的名字命名的“纳什均衡”理论。它奠定了现代主流博弈理论和经济理论的根基。

  纳什的论文,开创了运用公理方法解决社会科学问题的全新时代。这篇论文的惊人之处,不在于它的难度或者深度,也不在于它的优雅和普遍,而在于它找到了一个重要问题的答案。一位匿名的科学家对《财富》杂志表示:“我们希望(博弈论)会管用,就像我们在1942年希望原子弹会管用一样。”

  博弈论的整个大厦建立在两个基础之上,它们分别是冯·诺依曼提出的极小极大定理和纳什均衡定理。前者研究的两人零和博弈,对于现实世界用处不大;而后者通过引入合作博弈与不合作博弈的区分,成功地打开了将博弈论应用到经济学、政治学、社会学乃至进化生物学的大门。

  纳什均衡概念,是“处理一个日益复杂化学科的有力而优美的方法,好比天体力学的牛顿方法取代了古人那些原始且专门的方法”。如同德国学者塞尔藤所言:“从总体来看,没有人能够预见到纳什均衡会给经济学和社会科学带来这样巨大的影响,更不必说指望纳什均衡的概念会对生物学的理论具有重要意义。”

  “我认为纳什对纯数学的贡献达到了同样的水平。他只写了很少的几篇论文,涉及了不同的话题,但论文产生的影响力都非常巨大。”哈佛大学数学教授马祖尔说。他在麻省理工学院读大一的时候,纳什在那里任教。考虑到他把成果浓缩在短短几篇论文里,而且发表的时候还不到30岁,这些成就显得愈加不凡。

  普林斯顿大学数学系教授库恩表示:“坦白讲,我认为20世纪经济学领域的伟大理念不是很多,但他的均衡理论或许可以进入前10。”芝加哥大学经济学家迈尔森认为纳什均衡理论对经济学的影响,可以与“DNA双螺旋结构的发现对生命科学的影响”相提并论。

  纳什的爱恨情仇

  “所有的数学家都生活在两个不同的世界里。一个是由完美的理想形式构成的晶莹剔透的世界,一座冰宫。但他们还生活在普通世界里,事物因其发展或转瞬即逝,或模糊不清。数学家们穿梭于这两个世界。在透明的世界里,他们是成人;在现实的世界里,他们则成了婴儿。”数学家卡佩尔感慨。

  人总是需要爱情,数学天才也不例外。纳什有一名护士情妇伊莲娜,后来他抛弃了她和私生子。“这是纳什的一贯风格。他需要爱和被爱,他需要很多很多。可是他什么都不要付出。”伊莲娜回忆。

  《美丽心灵:纳什传》作者西尔维娅指出,纳什对周边的青年男性表现出发展亲密关系的兴趣。性向成谜的纳什,24岁到29岁之间,与至少3名男子有情感上的纠葛。

  “数学家非常孤傲。他们高高在上,俯视他人。这使他们与女人之间的关系很成问题。”早年纳什和两名男生在大学地下管道探秘。黑暗中,纳什突然转身面对两个同伴,脱口而出:“天啦,如果我们被困在这里,我们就会变成同性恋啦。”

  1954年,春风得意的纳什被警方逮捕,罪名是有伤风化。兰德公司主管接到电话称,公司雇佣的数学家纳什,凌晨时分在洛杉矶公园里的男子浴室,向乔装打扮的警察,露出下体。纳什否认指控,称“自己只是打算捉弄那个警察,嘲笑他居然认为自己是个同性恋者。我喜欢女人”。兰德与警方谈判,后者同意放弃起诉,换取兰德开除纳什。

  被逐出兰德公司,纳什虽然表面上看来没有受到伤害,但这次被捕却成为他生活中的一个转折点。4年后,他开始患上严重的精神疾病。与因同性恋而自杀的英国数学天才图灵一样,纳什终于发现,生活更加不如人意,他也更加容易受到伤害。

  回到麻省理工学院,身材高大、仪表堂堂的纳什,很快因智识上的傲慢、古怪的习惯—在厅堂里踱步,谈话的时候突然离开,不停地吹口哨—以及强大的雄心为人所知。






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